Following the debate thread #13 | The « call to nature » bias and feminism

In a blog post, Jerry Coyne regrets that many on the left outright rejects scientific data that seems to contradict their ideological stance. This is particularly acute when it comes to the confrontation between feminism or gender studies and biology.  I say « seems », because science doesn’t tell us how the world should be, only how it is. Indeed, our tendency to look up to nature as the autority over everything can make us forget that fact. That is what one can call the « call to nature » pitfall.

Big, massive, slow-moving Mother Nature

To most people, nature appears as something incredibly stable. It seems to have always been as they know it since their birth. Even in case of major natural disaster, we get the feeling that things usually get “restored” to how they were before. And this feeling exists evenhough individual lives have been changed forever. So, most people have the impression that whatever is “natural” is both ancient and permanent. Or if it can evolve, it does so only extremely slowly, over millions of years. So, nature is kind of conceived as this massive gigantic entity that changes only extremely slowly.

By the way, this is also probably why so many people are so reluctant towards some scientific advances like biotechnologies. Indeed, they believe that fast changes imposed on such a slow-moving entity can only lead to our doom.

The « call to nature » pitfall

Thus, when you tell feminists or gender studies researchers that biological data show, on average, that women are less muscular and smaller in size than men, they hear that this is pretty much a given once and for all. Women have always been and will always be more petite than men, unless we can overcome the massive weight of nature. And this seems almost impossible. From that, it follows logically that the present gendered division of roles in society is rooted in our natural dimorphology.

Due to this bias, people get the feeling that such data actually validates the vision of definitely frozen gendered roles. Indeed, they believe that if it is in our gene, then, there is pretty much nothing that can be done about it. And that is, I think, the main reason why they prefer to ignore these data or discredit them.

In a way, they fall in the same “call to nature” pitfall than many conservative people who adhere to the idea that the present gendered role division of society just reflects nature as expressed in the human species.

Ariane Beldi

Assise à la fois sur un banc universitaire et sur une chaise de bureau, une position pas toujours très confortable, ma vie peut se résumer à un fil rouge: essayer de faire sens de ce monde, souvent dans un gros éclat de rire (mais parfois aussi dans les larmes) et de partager cette recherche avec les autres. Cela m'a ainsi amené à étudier aussi bien les sciences que les sciences sociales, notamment les sciences de l'information, des médias et de la communication, tout en accumulant de l'expérience dans le domaine de l'édition-rédaction Web et des relations publiques. Adorant discuter et débattres avec toutes personnes prêtes à échanger des points de vue contradictoires, j'ai découvert quelques recettes importantes pour ne pas m'emmêler complètement les baguettes: garder une certaine distance critique, éviter les excès dans les jugements et surtout, surtout, s'astreindre à essayer de découvrir le petit truc absurde ou illogique qui peut donner lieu à une bonne blague! Je reconnais que je ne suis pas toujours très douée pour cet exercice, mais je m'entraîne dur….parfois au grand dame de mon entourage direct qui n'hésite pas à me proposer de faire des petites pauses! Je les prend d'ailleurs volontiers, parce qu'essayer d'être drôle peut être aussi éreintant que de réaliser une thèse de doctorat (oui, j'en ai fait une, incidemment, en science de l'information et de la communication). Mais, c'est aussi cela qui m'a permis d'y survivre! Après être sortie du labyrinthe académique, me voici plongée à nouveau dans celui de la recherche d'un travail! Heureusement que je m'appelle Ariane!

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